L’histoire de l’infrastructure du canal de Panama

Cela fait plus de 100 ans que le canal de Panama a été officiellement ouvert. Mais bien qu’il soit célèbre dans le monde entier, peu de gens connaissent la raison pour laquelle cette immense infrastructure a été construite. C’est pourquoi nous avons préparé cet article, qui vous montrera les détails de ce canal artificiel qui relie l’océan Atlantique à l’océan Pacifique et quelques données impressionnantes sur son fonctionnement.

Histoire

Selon les historiens, ce sont les Français qui ont tenté pour la première fois de relier l’océan Atlantique à l’océan Pacifique en 1878, principalement dans le but de faciliter le commerce maritime international. Mais ce ne sont pas eux qui ont eu cette idée géniale. Le premier à avoir imaginé le canal de Panama est l’explorateur espagnol Vasco Núñez de Balboa, au XVIe siècle. En 1881, les Français ont commencé sa construction. Mais après avoir fondé la Compagnie du canal interocéanique, recruté 15 000 ouvriers et ouvert des chemins entre les montagnes qui séparent les deux côtes pendant dix ans d’affilée, ils doivent paralyser les travaux. Cela est dû aux difficultés géographiques de la région et aux maladies telles que la fièvre jaune et la malaria, incurables à l’époque, qui ont causé la mort d’au moins 20 000 ouvriers. De nombreux travailleurs ont également dû mourir en raison des mauvaises conditions de travail. Ils étaient même contraints d’explorer les jungles et les marécages et d’affronter les nombreuses créatures qui vivent dans ces environnements. Mais en 1904, les États-Unis ont repris les emplois restants. Pendant la phase américaine, plus de 5 000 travailleurs sont morts et un glissement de terrain a entraîné la fermeture du canal pendant plusieurs mois.

Ingénierie

Après avoir repris les travaux, les États-Unis ont renoncé à faire sauter les montagnes et ont commencé à construire des écluses, un « ascenseur à eau » qui élève et abaisse le niveau de l’eau, ce qui permet à des bateaux de toutes sortes de monter et de descendre les montagnes. Le canal compte trois groupes d’écluses, l’un à Lago de Gatún et les deux autres à Pedro Miguel et Miraflores, qui s’ouvrent et se ferment pendant les traversées. A titre d’exemple, nous pouvons citer le cas d’un navire venant de l’océan Atlantique. Après avoir pénétré dans le premier groupe où l’eau est au même niveau que l’océan, les portes sont fermées et les vannes de remplissage ouvertes. L’eau commence à pénétrer par des puits dans le sol, élevant le navire à une hauteur de 26 mètres. Après avoir atteint le niveau du lac Gatún, les vannes sont fermées et les portes supérieures ouvertes. Le navire se dirige ensuite vers les groupes Pedro Miguel et Miraflores, où le processus de descente se poursuit jusqu’au niveau de l’océan Pacifique. Le groupe Pedro Miguel est le plus petit du canal de Panama. Il élève ou abaisse les navires de seulement 10 mètres.

Le groupe de Miraflores fait monter ou descendre les navires de 16,5 mètres. Un détail intéressant du premier groupe est qu’il mesure 300 mètres de long et a des murs de 15 mètres d’épaisseur à la base.

Le canal de Panama en chiffres

Avant l’existence du canal de Panama, les navires devaient faire le tour de la pointe sud de l’Amérique du Sud, un voyage de 20 000 kilomètres qui prenait du temps. Aujourd’hui, il leur faut entre huit et dix heures pour parcourir les 77,1 kilomètres du canal. Il n’est donc pas étonnant que son énorme structure soit considérée comme l’une des sept merveilles du monde moderne. Vous trouverez ci-dessous quelques chiffres sur le canal qui vous impressionneront :

  • En 2008, plus de 815 000 bateaux ont emprunté le canal
  • Chaque année, entre 12 000 et 15 000 navires empruntent le canal
  • Chaque année, des marchandises d’une valeur de 9 000 milliards de dollars américains transitent par le canal
  • Le canal de Panama perçoit entre 2 et 4 millions de dollars par jour
  • Lors des derniers travaux d’agrandissement, quelque 30 000 emplois ont été créés.